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💫Mira el último rover de Marte de la NASA.

Mira el último rover de Marte de la NASA.


La próxima misión Mars Rover de la NASA, en desarrollo, presenta instrumentos avanzados diseñados para detectar la vida planetaria antigua.

Por Amber Jorgenson | Publicado: viernes, 01 de diciembre de 2017

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Una ilustración de la misión Mars 2020 de la NASA muestra al explorador explorando terrenos rocosos en la superficie de Marte. Los nuevos instrumentos que aparecen en el rover le permitirán viajar a un territorio marciano inexplorado.

NASA / JPL-Caltech
La misión Mars 2020 está actualmente en construcción en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y está programado para el verano de 2020. A pesar de compartir aproximadamente el 85 por ciento de su diseño y hardware con el rover Curiosity, que aterrizó en Marte en 2012 , tiene un objetivo diferente al de su predecesor.

La misión nueva y mejorada incluye ruedas mejoradas, características de cámara mejoradas y un taladro incorporado diseñado para recolectar núcleos de roca. Un brazo robótico integrado cubrirá las muestras de núcleos rocosos que un futuro rover de Marte traerá de vuelta a la Tierra. La misión tiene como objetivo perforar un mínimo de 20 núcleos de rocas, proporcionando datos científicos que anteriormente no estaban disponibles para el análisis.

Además de las mejoras mecánicas, la misión presenta siete nuevos instrumentos que le permiten adentrarse en un territorio considerado demasiado peligroso para los rovers anteriores. Marte 2020 tendrá la capacidad de inspeccionar áreas de superficie que se cree albergaron masas de agua, como lagos y ríos, hace unos 3.500 millones de años. El análisis de las superficies inexploradas ayudará a los científicos a abordar la pregunta siempre encendida: ¿hay evidencia de vida antigua en Marte?

 "Si la vida alguna vez existió más allá de la Tierra es una de las grandes preguntas que los humanos buscan responder", dijo Ken Farley, científico del proyecto Marte 2020 del JPL, en un comunicado de prensa. "Lo que aprendemos de las muestras recolectadas durante esta misión tiene el potencial de abordar si estamos solos en el universo".

Para ayudar a responder esta pregunta, la misión cuenta con instrumentos de alta tecnología diseñados para detectar biofirmas de pequeña escala que podrían permanecer sobre y debajo de la superficie de Marte. Su láser ultravioleta tiene el poder de identificar átomos de carbono activos, mientras que su espectrómetro de rayos X puede identificar objetos de tamaño de grano de sal. El rover también cuenta con un radar con capacidades de penetración que, según la topografía, puede inspeccionar el agua, el hielo y el terreno rocoso hasta 30 pies (10 metros) de profundidad, dándonos una mirada por debajo de la superficie de Marte por primera vez.

La NASA también ha diseñado dos nuevas tecnologías de aterrizaje para Marte 2020, llamadas navegación relativa al terreno y el disparador de alcance, lo que facilitará su descenso al Planeta Rojo y aumentará la precisión de aterrizaje. El tripper de rango recogerá información de velocidad y ubicación para establecer el momento óptimo para liberar el paracaídas de la misión, aumentando la precisión del destino de aterrizaje en más del 50 por ciento. La navegación relativa al terreno coincidirá con la visión de la computadora del rover con mapas pregenerados de la superficie de Marte para garantizar condiciones de aterrizaje seguras, realizando correcciones al destino de aterrizaje según sea necesario.

"La navegación relativa al terreno nos permite ir a sitios que se consideraron demasiado arriesgados para que Curiosity los explore", dijo Al Chen, jefe de descenso y aterrizaje de Marte 2020 en el JPL. "El gatillo de rango nos permite aterrizar más cerca de áreas de interés científico, afeitando millas, potencialmente hasta un año, del viaje de un rover".

Aunque el sitio de aterrizaje específico para Marte 2020 aún no se ha determinado, tres fuertes contendientes, todos posiblemente fomentando la vida microbiana previa, están en la carrera: el potencial de aguas termales en Columbia Hills, el antiguo lecho del lago conocido como Jezero Crater, y el lugar de posibles interacciones químicas entre el agua y las rocas subterráneas en Northeast Syrtis. La NASA indica que el sitio de aterrizaje final es la decisión más importante que enfrentan con la misión Mars 2020, y no se espera una decisión final durante más de un año.

Independientemente del lugar de aterrizaje que se elija, los instrumentos mejorados y las tecnologías avanzadas en Marte 2020 tienen el potencial de proporcionarnos nuevos datos científicos, y posiblemente estimular nuestra maravilla para la vida extraterrestre.

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