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💫Los astrónomos encuentran asteroides oscuros en el cinturón interno

Los astrónomos encuentran asteros oscuros inmaculados al acecho en el cinturón interno

Una nueva familia de asteroides puede revelar pistas sobre la historia de nuestro sistema solar.

Por Alison Klesman | Publicada: Miércoles 09 de Agosto de 2017


El cinturón de asteroides contiene piezas del sistema solar temprano. Una nueva familia de asteroides recientemente identificada es la familia más antigua aún en el cinturón principal.

NASA / JPL-Caltech

Los asteroides que pueblan nuestro sistema solar son algunas de las reliquias más antiguas de su formación. El estudio de estas reliquias les dice a los astrónomos no sólo sobre las condiciones en las que ellos -y los planetas- se formaron, sino también sobre la historia dinámica de la energía solar. Recientemente, un equipo de astrónomos, incluyendo investigadores del Southwest Research Institute (SwRI), identificó algunos de los asteroides más antiguos y prístinos en el cinturón principal, ofreciendo una imagen aún más clara de nuestro naciente sistema solar.

El trabajo, que fue publicado en línea el 3 de agosto en Science, produjo dos resultados importantes. Primero, los astrónomos descubrieron un punto relativamente vacío en el cinturón de asteroides. La baja población en esta zona significa que los asteroides que se encuentran en ella probablemente no han sufrido colisiones significativas o la evolución, dejándolos en gran parte sin cambios desde su formación. En segundo lugar, el equipo identificó a la familia de asteroides más antigua encontrada, revelando muestras de nuestro sistema solar temprano para su estudio futuro.

Nada es estático en nuestro sistema solar. Con el tiempo, los asteroides en el cinturón principal (y en otros lugares) han sufrido colisiones que han cambiado su forma, composición y otras propiedades. Los restos de estas colisiones típicamente terminan en órbitas similares, creando "familias" de asteroides que los astrónomos pueden rastrear de nuevo a uno o algunos cuerpos de los padres.

"Al identificar todas las familias en el cinturón principal, podemos averiguar qué asteroides han sido formados por colisiones y que podrían ser algunos de los miembros originales del cinturón de asteroides", dijo el Dr. Kevin Walsh, un astrónomo de SwRI y co- Autor en el papel, en un comunicado de prensa.

Los astrónomos ya han identificado más de 100 familias de asteroides. Pero la familia recientemente identificada era previamente desconocida, dijo Walsh. "Identificamos todas las familias conocidas y sus miembros y descubrimos un vacío gigantesco en el cinturón principal, poblado por sólo un puñado de asteroides. Estas reliquias deben ser parte del cinturón de asteroides original. Ese es el premio real, para saber cómo era el cinturón principal justo después de que se formó. "

¿Cómo lo encontraron? Utilizando una nueva técnica que buscaba los "bordes" de las familias de asteroides. Con el tiempo, las familias se separaron, en gran medida debido a los efectos de la luz solar en la superficie de los asteroides, que pueden afectar sus órbitas. El efecto afecta a los cuerpos más pequeños más que a los cuerpos más grandes, haciendo que esos pequeños cuerpos se diseminen más anchos. Pero al correlacionar propiedades como el tamaño y la distancia, el equipo pudo reconstruir la forma de una nueva familia de asteroides -una que se formó hace cuatro mil millones de años y se extiende por toda la parte interior del cinturón de asteroides.

Esta familia es mucho más oscura (menos reflexiva) que otras familias de asteroides conocidas. Y se cree que esas otras familias conocidas se formaron hace sólo mil millones de años. Así, la nueva familia es cuatro veces más vieja, revelando una imagen mucho más prístina del sistema solar temprano para que los astrónomos estudien.

En particular, hace cuatro mil millones de años es un tiempo antes de que los gigantes de gas en nuestro sistema solar se habían bloqueado en sus posiciones orbitales actuales. Eso es significativo, dijo Walsh, porque "la migración del planeta gigante sacudió el cinturón de asteroides, eliminando muchos cuerpos, posiblemente incluyendo a los padres de esta familia".

Los datos sobre la nueva familia ya indicaron que sus miembros originales más pequeños tenían por lo menos 35 kilómetros de ancho. Esta información tiene un significado significativo para la forma en que se formaron los asteroides, ya que los grandes tamaños iniciales apoyan la teoría de que estos cuerpos se formaron como partículas de polvo aplastadas, creando rápidamente cuerpos más grandes con más gravedad.

Ahora que el equipo ha identificado con éxito a una antigua familia de asteroides desconocida con su técnica, planea buscar en todo el cinturón de asteroides más pistas sobre cómo se formaron los cuerpos y la historia que han sufrido.

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